25/06/2020 às 22h48min - Atualizada em 25/06/2020 às 22h21min

Você sabe como funciona o Canal do Panamá?

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O Canal do Panamá, uma das maiores construções já realizadas pela humanidade, funciona por meio de um complexo sistema de eclusas, alimentado pelas águas do Gantú, um lago artificial localizado 26 metros acima do nível do mar.

canal do panamá

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Eclusa de Miraflores, no Canal do Panamá.

O sonho de construir um atalho para os navios que querem transitar entre os oceanos Atlântico e Pacífico, abrindo um canal artificial no istmo do Panamá, é antigo. A primeira tentativa ocorreu no século XIX. Mas não foi nada fácil realizar essa obra. Uma das inúmeras dificuldades enfrentadas foi o relevo da região.

canal do panamá

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Ligar os dois oceanos através do estreito território panamenho é um desejo antigo.

No meio da estreita porção de terra (istmo) entre os dois oceanos, há um obstáculo natural representado por uma cadeia de montanhas. Por isso, para que um navio atravesse o canal, ele precisa ser elevado e depois abaixado. Daí a necessidade das eclusas.

 

O caminho percorrido pelo navio através do canal

Logo que o navio entra no canal, seja pelo mar do Caribe (no Atlântico) ou pelo Pacífico, o capitão é obrigado a ceder o comando da embarcação para um piloto especificamente treinado para conduzir cargueiros através do canal.

Para ser elevado até o lago Gatún, o navio precisa passar por três eclusas. Vejamos o que ocorre em cada uma delas.

Como funcionam as eclusas do Canal do Panamá

A água do Gatún é transportada por meio da força da gravidade. Ela chega ao compartimento onde está o navio através de orifícios situados no solo. Conforme a água vai entrando, a câmara vai se enchendo lentamente, fazendo com que o navio seja elevado alguns metros. Terminada a transferência de água, a embarcação já está em outro nível e pode seguir caminho.

eclusa canal do panamá

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Navio entrando na eclusa de Miraflores, na entrada do oceano Pacífico do Canal do Panamá.

Mas não pense que é fácil "estacionar" o navio dentro dessas câmaras! Em ambos os lados, há locomotivas ligadas ao navio por cabos de aço bastante esticados. São essas pequenas locomotivas, que se deslocam de forma sincronizada em trilhos situados dos dois lados da câmara, que "manobram" o navio no espaço estreito da câmara.

Um pequeno erro pode fazer com que o casco do navio se choque contra as paredes. Por isso, todo cuidado é pouco.

A importância do lago Gatún

lago Gatún

lago Gatún


Navios cruzando o lago Gatún, que tem 431 km².

Três eclusas elevam a embarcação 26 metros, fazendo com que ela fique no nível do Gatún. O Gatún, um lago artificial de 431 km², foi construído em 1913 através de uma barragem que armazena as águas do rio Chagres. São suas águas que abastecem os jogos de eclusas. Sem o Gatún, nada disso seria possível.

 Quando a embarcação atravessa o lago Gatún, é hora de descer. O processo é o mesmo da subida, só que agora em vez das eclusas encherem, elas esvaziam, fazendo com que o navio desça 26 metros.

O que é o Canal do Panamá?

O Canal do Panamá é um atalho náutico artificial que liga os oceanos Atlântico e Pacífico. Em vez das embarcações darem a volta no continente sul-americano, o que poderia levar até quatro semanas, em apenas 10 horas elas podem passar de um lado para o outro, atravessando os cerca de 80 quilômetros de canal. Tempo é dinheiro, não é mesmo?

canal do panamá mapa

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Todo o percurso que um navio faz para atravessar o Canal do Panamá.

Foram os americanos quem construíram o Canal do Panamá. Inaugurado em 1914, ele foi administrado pelos Estados Unidos durante 65 anos. Só em 1999 o governo panamenho assumiu o controle definitivo do canal, após 20 anos de transição.
Em 2016, foram concluídas as obras do "Novo Canal do Panamá", capaz de suportar embarcações maiores, possibilitando a duplicação do número de mercadorias que passam diariamente pelo canal.Hoje, cerca de 5% do comércio mundial passa pelo Canal do Panamá.

Conheça o novo Canal do Panamá

novo canal do panamá

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Jogo de eclusas do novo Canal do Panamá.

Um século após sua inauguração, o Canal do Panamá corria o risco de se tornar obsoleto. Em 1914, quando o canal começou a funcionar, mil navios cruzavam o canal anualmente. Cem anos depois, esse número subiu para 14 mil.

Mas o aumento do tráfego não era o único problema. As embarcações atuais são muito maiores. Os novos super-cagueiros começaram a se tornar um desafio para o operadores do Canal do Panamá. Alguns navios, de tão grandes, excediam a capacidade das eclusas, fazendo com que empresas optassem por outras vias.

panamax canal do panamá

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Navio Panamax: o antigo canal ficou estreito de demais para as embarcações mais modernas.

Para não perder clientes, o governo panamenho decidiu agir. As obras de ampliação do canal foram finalizadas em 2016 e custaram 5,25 bilhões de dólares (27,9 bilhões de reais). Antigamente, o Panamax (designação dos navios com tamanho limite para transitar no canal) era de 294 m de comprimento por 32,5 m de largura.

 Agora, após a construção de uma terceira via (dotada de um novo jogo de eclusas), podem cruzar o canal barcos bem maiores, com até 366 m de comprimento por 49 m de largura. Antes, o canal tinha capacidade para barcos que transportavam até 4,5 mil contêineres. Agora, podem passar por lá navios que carregam até 12,5 mil contêineres.

 
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